Même s’il a fait quelques détours avant d’atteindre les Ligues majeures, Jim McKean est devenu l’un des officiels les plus respectés de sa génération. Après avoir complété ses études secondaires au Collège Monklands à Montréal, où il était déjà le meilleur athlète de l’école, McKean est devenu le quart-arrière des Roughriders de la Saskatchewan de la Ligue canadienne de football. Il a été nommé la recrue de l’année dans la LCF en 1963 et a gagné la Coupe Grey avec les Riders en 1966.

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