Recommandé par le membre du Temple de la renommée du baseball canadien Bob Prentice au dépisteur Cy Williams, John Hiller a été embauché par les Tigers de Détroit en 1962. Utilisé principalement comme partant dans les rangs mineurs, le lanceur gaucher canadien s’est distingué comme un releveur fiable chez les Tigers de 1967 à 1970, maintenant une moyenne de points mérités de 3,00 au cours de cette période et contribuant à la conquête de la Série mondiale des siens en 1968.

En janvier 1971, Hiller a subi une importante crise cardiaque et les médecins lui ont dit qu’il ne pourrait plus jamais lancer. Il était cependant déterminé à revenir en force. Il a travaillé fort et a été récompensé alors qu’il a été autorisé à lancer de nouveau en juin 1972. Son endurance n’a pas été touché comme en font foi ses 65 matchs joués en 1973, ses 10 victoires, sa petite MPM de 1,44 et ses 38 sauvetages (un record des Ligues majeures à ce moment). Ces chiffres sont encore aujourd’hui considérés comme les meilleurs pour une saison par un releveur. Il avait d’ailleurs été nommé le releveur de l’année dans la Ligue américaine et avait terminé quatrième dans la course au Cy Young et au joueur le plus utile.

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