Russell Ford est né à Brando au Manitoba mais, avec sa famille, a pris le chemin du mid-ouest américain alors qu’il était enfant. C’est donc aux États-Unis qu’il a été découvert par les dépisteurs des Ligues majeures, tout comme son frère Gene, qui a lancé pour les Tigers de Détroit en 1905.

Lors de son séjour avec les Crackers d’Atlanta de la Ligue Southern en 1905, Ford a, sans le vouloir, inventé le lancer de la balle égratignée. Après un lancer hors d’atteinte de son receveur, la balle a frappé un muret de béton et une marque a été laissée sur celle-ci. Utilisant la même balle, son lancer suivant a tombé de façon inhabituelle devant le frappeur. Avec cette information, il a rapidement commencé à utiliser un petit bout de papier sablé caché dans sa bague et a percé un trou dans son gant afin que les lanceurs adverses ne découvrent pas son secret.

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